Dites bonjour à notre futur robot décevant

C’est pourquoi je n’aurai jamais mon propre C-3PO

RIP ASIMO

Imaginez Star Wars sans C-3PO. R2-D2 serait toujours là, mais, sans sa feuille hyper verbale, R2 serait réduit à une jolie boîte à outils roulante, mais sans intérêt.

La franchise a besoin du droïde protocolaire pour son arc narratif, mais aussi parce que nous ne pouvons pas imaginer des civilisations plus avancées sans leurs robots humanoïdes.

Droit d'auteur: Disney / LucasFilm

Il y a des années, le PDG d'iRobot, Colin Angle, m'a dit que nous ne verrions pas de robots de type C-3PO avant 2050. Compte tenu du rythme de développement des microprocesseurs, des actionneurs et de l'IA, cela semblait toujours pessimiste. Maintenant, cependant, je pense qu'il était trop généreux. Pour être honnête, j’ai presque perdu tout espoir concernant les droïdes autonomes et humains, en particulier après que Honda ait débranché ASIMO, l’un des robots-personnes les plus intéressants et prometteurs de l’industrie.

Honda a passé près de 20 ans à développer ASIMO, qui signifie Advanced Step in Innovative Mobility, en le passant d'un androïde télécommandé qui a échoué de façon embarrassante à monter un escalier à un qui pouvait naviguer seul, prendre une bouteille et vous verser un verre et se lancer dans une course si organique que la plupart des spectateurs étaient convaincus qu'il y avait une personne de 4 pieds de haut à l'intérieur du corps du robot. En 2014, il avait également la capacité de s'engager directement avec les humains. À l'époque, je pensais que nous n'étions qu'à quelques pas de C-3PO.

En vérité, la robotique n'a jamais été qu'une bousculade latérale pour Honda, conçue principalement pour réinjecter la technologie dans ses activités principales (voitures, motos, camions). Les représentants de l'entreprise me rappelaient souvent qu'il n'y avait pas de plus grand plan commercial pour ASIMO. Ils n'ont jamais cité de prix et n'avaient pas beaucoup de feuille de route de développement. Les améliorations sont intervenues par à-coups avec des écarts de plusieurs années entre les deux.

Le financement et le démantèlement de l'activité ASIMO pour intégrer ses technologies dans d'autres initiatives sont consternants, mais pas surprenants. Pratiquement toute entreprise qui a réussi à créer une robotique puissante, intelligente et réaliste a finalement abandonné les appareils.

La première fois que j'ai vu ASIMO, Sony m'a présenté une suite à son chien robot AIBO. Son SDR-4X, rebaptisé plus tard QRIO, était considérablement plus petit que ASIMO, mais pas moins fonctionnel. Il pourrait réagir au toucher, bouger et danser aussi facilement qu'un John Travolta numérique. Il avait même un prix: 78 000 $. Je suppose que le nombre représentait combien il en coûtait pour construire les quelques modèles QRIO fonctionnels que Sony avait en interne. Depuis que Sony vendait le chien AIBO à 2 000 $ depuis quelques années, j'ai imaginé un moment où ils pourraient également vendre un robot humanoïde à 4 000 $.

Sony a abandonné l'AIBO quelques années plus tard et n'a plus jamais parlé du QRIO. Récemment, Sony a réintroduit l'AIBO. Il a été entièrement repensé, mais reste cher (probablement 2 000 $). Je n’ai pas non plus beaucoup d’espoir pour l’avenir de ce robot-chiot. Sony n'a pas encore commencé à les vendre aux États-Unis et ne semble pas avoir de calendrier pour le faire.

Le concurrent de Honda, Toyota, a également développé des robots humanoïdes, principalement dans le but d'aider le vieillissement de la population japonaise, et est probablement mieux connu dans le domaine de la robotique pour son robot partenaire Toyota, qui marche et joue de la trompette. Sérieusement, ce robot joue de la même trompette depuis des années.

Il y a aussi le T-HR3 de Toyota, une œuvre étonnante qui bouge avec la fluidité d'un maître du tai-chi. Malheureusement, le T-HR3 est entièrement télécommandé et conçu pour aider Toyota à développer de meilleurs servomoteurs pour d'autres produits.

Aux États-Unis, Boston Dynamics construit Atlas, sans doute le robot humanoïde le plus puissant qui existe. Ce qui lui manque d'élégance, il fait plus que compenser la vitesse et l'agilité. L'Atlas peut courir, sauter et revenir en arrière, mais il est peu probable qu'il apparaisse dans les foyers américains dans un avenir proche ou même lointain. Une grande partie du travail de la société hyper-secrète est consacrée à la construction de robots d'assistance militaire.

Le Pepper de Softbank est expressif, fluide et réactif, mais à part les mises à jour logicielles, il a peu changé au fil des ans. De plus, la société se concentre sur la vente de Pepper aux entreprises en tant que nouveauté de concierge.

Enfin, il y a Sophia de Hansen Robotics, un robot humanoïde qui plonge dans les profondeurs de l'étrange vallée.

Pour être honnête, Sophia est, à mon avis, une animatronique déguisée en robotique de nouvelle génération. Ses discours et réponses sont en conserve, préenregistrés ou livrés hors scène et elle est à peine mobile. La Silicon Valley de HBO a récemment proposé une version meilleure et plus amusante de Sophia (ils l'ont appelée Fiona pour éviter d'être poursuivie).

Essentiellement, le développement de robots humanoïdes grand public ne va nulle part. Aucune entreprise ne veut investir l'argent pour construire le C-3PO de demain et peut-être que les consommateurs ne sont pas intéressés non plus.

Ils ont peut-être raison. La robotique a toujours mieux fonctionné dans d'autres technologies ou lorsqu'elles sont conçues pour une tâche spécifique. L'iRobot Roomba est parfaitement conçu pour aspirer les tapis. Le module Dragon de SpaceX ressemble et fonctionne comme les autres modules spatiaux, mais avec la capacité supplémentaire d'auto-navigation et de contrôle. Les voitures autonomes ressemblent et fonctionnent toujours comme des voitures ordinaires, mais avec l'avantage de la connaissance des conditions de circulation. Un road trip en voiture autonome bénéficierait-il du C-3PO sur le siège passager? Probablement pas, même si j'aimerais toujours le voir.

La science-fiction mettra toujours en vedette des amis robots exaucant des vœux comme l'humanoïde dans Lost in Space. Dans le monde réel, le soulèvement des robots ne proviendra jamais d'une armée de robots humanoïdes, et notre futur R2-D2 fonctionnera seul.